Tránsito solar de la Estación Espacial Internacional

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Vivimos en un momento fascinante de la historia. En el video que hay encima de estas líneas conseguí grabar la Estación Espacial Internacional cruzando por delante del Sol (el vídeo está a cámara lenta, el original era cinco veces más rápido). Creo que merece la pena pararse a pensar en lo que eso implica.

Lo más evidente es que, aunque no seamos del todo conscientes, vivimos en el futuro y viajar al espacio es algo rutinario. No está al alcance de todo el mundo, pero la Estación Espacial Internacional lleva habitada ininterrumpidamente desde el año 2000.

No solo sabemos que hay una nave espacial ahí arriba sino que puede verse a simple vista. La ISS (las siglas en inglés de International Space Station) no emite luz por sí misma, pero refleja la del Sol. Completa una órbita alrededor de la Tierra cada hora y media, por lo que de vez en cuando pasa por encima de nuestras cabezas. Si hace poco que se acaba de hacer de noche, la estación, al estar 400 km más alta, todavía recibe la luz solar y podemos verla (y lo mismo sucede algo antes del amanecer).

Si alguna vez miras al cielo y ves una estrella más brillante que las demás moviéndose más rápido que un avión y recorriendo todo el cielo es muy posible que estés viendo la ISS, dentro de ese puntito hay astronautas. Si apuntas la hora y el lugar desde el que la has visto pasar puedes comprobarlo fácilmente con algún programa como Stellarium. O mejor, puedes saber cuándo se podrá ver desde tu ciudad consultando esta web de la Nasa: Spot the Station.

Y si añadimos un telescopio a la ecuación entonces a ese puntito se le pueden distinguir los paneles solares y la sección habitable.

Telescopio

Aunque hay algo que no cuadra en esta historia. Es posible verla antes del amanecer y después del atardecer, pero esta foto del telescopio está hecha de día. Y… en el video he dicho que se veía la ISS pasar por delante del Sol, pero el cielo es negro, ¿no suele ser negro el cielo de noche? ¿no suele ser de noche solo cuando no está el Sol?

Vayamos por partes, la ISS pasa por encima de nosotros también cuando es de día, pero no es visible a simple vista porque el contraste no es suficiente (de la misma forma que las estrellas y los planetas siguen ahí, pero no los vemos).

Pero hay una forma de pillarla, cuando pasa por delante del Sol podemos ver su silueta. Eso supone otros problemas, no podemos mirar directamente al sol (podría provocarnos lesiones permanentes en nuestros ojos), y ni siquiera podemos enfocarlo con la cámara usando directamente el telescopio porque también quemaría el sensor.

Tenemos que usar un filtro específico, podéis pensar en el filtro como unas supergafas de sol. Es eso parecido al papel de aluminio que hay en el extremo del telescopio. Bloquea el 99,999% de la luz (no es por decir una cifra, es exactamente esa la cantidad de luz que impide pasar). Por eso el cielo se ve negro, son como unas gafas de sol tan oscuras que veríamos todo negro. ¿Todo? No, todo no, el Sol emite tanta luz que aunque bloqueemos el 99,999% de la luz aun así sigue llegando suficiente y por eso podemos seguir viéndolo iluminado.

Este tipo de filtros específicos para fotografiar al Sol no son muy caros, pero claro, hay que ajustarlo al telescopio para que encaje perfectamente. Y ahí es donde sigue ayudándonos el vivir en este tiempo. Nunca en la historia ha sido tan fácil hacer algo así, con el ordenador pude diseñar un adaptador exactamente del tamaño que necesitaba y pude imprimirlo en 3D.

Recapitulando, con el ordenador pude diseñar un adaptador que imprimí en 3D para añadir un filtro solar al telescopio que permitiera a la cámara de fotos grabar en video la silueta frente al Sol de un cacharro espacial en el que hay gente flotando. Y todas estas cosas son (más o menos) asequibles, cuando hace unos años ni siquiera existían.

La calidad del video aun podría ser mejor, las condiciones (mucho viento y nubes altas) no eran óptimas. Quizás el Sol se ve un poco mejor este otro, que en realidad fue el primer video que grabé unos meses antes, aunque la estación estaba más lejos y se ve más pequeña:

BONUS:

Para grabar el tránsito de la Estación Espacial Internacional hay que planificarlo todo, estar en la posicion exacta en el instante preciso, pero… casualidades de la vida, mientras preparaba el equipo y hacía una grabación de prueba hubo otro tránsito inesperado de otro objeto construido por nuestra especie que surca los cielos aunque a menos altura: